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oro en brutoLa unidad usada para establecer la pureza del oro, es el quilate.

Ya explicamos en otro artículo que la palabra quilate es la unidad de peso para perlas y piedras preciosas (el quilate usado como unidad de peso) pero también se usa para medir la pureza de una aleación de oro (el quilate como unidad de pureza del metal).

Al oro puro se le llama de "24 quilates" y cuando una pieza de oro se dice que es de 18 quilates, significa que en su composición hay 18 partes de oro puro y 6 partes de otros metales. 18 sobre 24 es el porcentaje de oro puro en la aleación final.

Para entender por qué se toma como referencia el número 24, es preciso remontarse al sistema monetario de la antigua Roma que era duodecimal i contenia numerosas equivalencias de razón 24. Ésta es la historia en detalle: La libra romana (327,45 gr) se dividía en 12 onzas; cada onza, en 2 medias onzas; cada media onza, en 12 escrúpulos; y cada escrúpulo, en 6 sílicuas. Así, una libra equivalía a 1728 sílicuas.

Al inicio del siglo IV d.C., el emperador Constantino I el Grande instauró una nueva moneda: El Sólido de oro, que se mantuvo en uso hasta el siglo X y pesaba 4,54 gramos, 1/72 de libra, o sea equivalente a 24 sílicuas. Y es esta última proporción la que nos interesa recordar.

Solidus aureus de Constantino"Solidus aureus" emitido por Constantino I el Grande.

La sílicua romana fue tomada del sistema griego, pero éstos no la llamaban siliqua, sino keration y si dividimos el peso de la libra romana entre las 1728 silícuas a las que equivale nos da 0,189 grs., el peso del keration griego (posteriormente llamado quilate).

La palabra latina sílicua, significa genéricamente ‘vaina’ pero se aplicaba concretamente a la del algarrobo y es la traducción latina del griego keration, por la característica forma de cuerno de las algarrobas.

semillas algarrobo

Vainas del algarrobo-keration-quilate

Aunque el Sólido de oro fue una moneda estable y de confianza, no siempre contuvo el peso de las 24 sílicuas o quilates de oro previstos. En los siglos VI y VII se acuñaron ejemplares más ligeros, de 23, 22 y 20 quilates de peso y a veces, las imperfectas técnicas de refinamiento del oro daban lugar a monedas que, aun teniendo el peso correcto, tenían una pureza inferior al 100%. Por último, a lo largo del siglo XI el Sólido se devaluó progresivamente, hasta su desaparición: Inicialmente tenían una pureza próxima al 90%, pero al final de siglo apenas la mitad del metal de la moneda era ya de oro.

Histámenon nómisma"Sólido" (llamado en griego «Histámenon nómisma») acuñado bajo el emperador bizantino Constantino X con un molde cóncavo.

Para determinar el valor real de la moneda, era precisa una unidad objetiva de pureza, y ésta se dedujo a partir del quilate: Se trataba de saber qué parte de los 24 quilates que pesaba la pieza eran de oro puro. El emperador bizantino Constantino X emitió sólidos con solo tres cuartas partes de oro puro, es decir, con 18 quilates de oro y 6 de otros metales. Su pureza era pues, de 18 quilates sobre 24.

Y así es como la joyería actual sigue midiendo la pureza de las aleaciones de oro, aunque cada vez se usa más la medición en milésimas, (siendo el metal puro "de 1000 milésimas") basándose en la discreta uniformidad de las semillas del algarrobo, aunque esta relación vaya quedando olvidada. Por cierto, el nombre científico del algarrobo es la Ceratonia siliqua..., y de la palabra Solidus hemos tomado la palabra "sueldo", pero esa es ya otra historia...

Es importante no confundir el quilate como medida de peso, con el quilate como medida de pureza del oro. En otro artículo analizábamos las diferencias.

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